detalle de una llave de fontanería grifa tipo Stillson

¿Qué es una llave grifa o Stillson y para qué sirve?

La llave grifa o Stillson es en compañía de la llave inglesa una de las más importantes herramientas ajustables de fontanería. Es un instrumento parecido a la llave de perro, si bien esta última carece de tornillo sin fin y su boca móvil se desliza a lo largo del propio mango (y no por el exterior).

Características de una llave grifa tipo Stillson

Tres piezas forman la llave Stillson de fontanería:

  • Mango: es largo y pesado y se construye en acero forjado por estampa. Los canales que a menudo rebajados en el mango de la llave grifa ayudan a reducir el peso de la herramienta. El metal suele pintarse y presenta el grano característico del acero trabajado por forja. Su extremo superior constituye la boca fija de la llave.
  • Mandíbula móvil: también es de acero forjado pero desnudo, a diferencia del mango. La boca móvil forma una L cuyo extremo largo se mecaniza en forma de rosca y el corto, al igual que la boca fija, en dientes de sierra.
  • Tornillo sin fin: no es un auténtico tornillo sin fin como el de la llave inglesa, sino una tuerca. Pero funciona de la misma manera. Su propósito es el de abrir y cerrar la boca de la llave grifa. La superficie está moleteada para facilitar el agarre.

Lo que diferencia la llave Stillson de la inglesa y la de perro es que sus bocas se comprimen al hacer palanca con el mango. Las mandíbulas muerden con fuerza la pieza. Fuerza que, por el diseño de la llave, aumenta con la propia presión de giro.

¿Para qué sirve una llave Stillon? Usos en fontanería y en construcción

Por ser la llave Stillson una herramienta ajustable de mandíbulas aserradas, resulta muy útil para sujetar tuberías de caña galvanizada y piezas de fontanería de metales blandos como el cobre y aleaciones como el latón (cobre y zinc).

Pero la llave grifa no la emplean solamente los fontaneros. En bricolaje, mecánica y construcción se usa para sujetar piezas cilíndricas, difíciles de amordazar con alicates pico de loro o la llave de mordaza grip. Entre otras cosas, porque las bocas de esta última —la mordaza de presión— no suelen abrir tanto como las de la Stillson.

Así, cuando no se dispone de una llave de desencofrador, la llave ajustable Stillson sirve, por ejemplo, para aflojar por torsión varillas de ferralla clavadas en el suelo. Por todo lo comentado, nunca está de más llevarla en la caja de herramientas de albañilería.

Cómo utilizar una grifa

¿Cómo se usa una llave grifa? Debes seguir los siguientes pasos:

  1. Abre la boca móvil con la tuerca moleteada hasta que puedas abrazar la pieza
  2. Introduce la pieza en la llave de tal manera que el mango gire en el sentido correcto: al girar y hacer palanca las bocas deben tender a cerrarse (y no a abrirse). De lo contrario, los dientes de sierra no morderán bien la pieza.
  3. Ajusta la mandíbula móvil de nuevo con la tuerca hasta que la holgura sea mínima.
  4. Gira la llave: la mandíbula se cierra al hacer palanca y las caras aserradas atrapan con firmeza el objeto.

Nota: antes de apretar o soltar un objeto con llave grifa, la tubería o la pieza debe estar limpia, sin restos de barro y libre de grasa.

¿En qué fijarse al comprar una llave Stillson?

A la hora de comprar una llave grifa tipo Stillson para fontanería, conviene fijarse en algunos detalles. El primero: hay que buscar en el cuerpo la inscripción drop forged 'forjada por estampa' o heavy duty 'para tareas pesadas'. Ello nos indicará que el cuerpo es de acero forjado y no de fundición, en cuyo caso correría riesgo de romperse.

En segundo lugar, las llaves Stillson se fabrican en distintos largos de cuerpo. La medida se indica generalmente en pulgadas. La abertura máxima de la mandíbula va en relación con la longitud del mango.

En tercer lugar, hay que observar los acabados del tornillo, de las bocas y del mango. La compañía americana Ridgid inventó la llave Grifa y hoy sigue fabricando algunas de las mejores.

RIDGID 31010 Llave de tubo recta para servicio pesado de 10 pulgadas, Llave de fontanería de 10 pulg.

  • La robusta carcasa de hierro dúctil y la empuñadura de viga en I proporcionan resistencia y apalancamiento máximos
  • Cuenta con una mordaza de gancho forjada completamente flotante que permite un agarre superior y ajustes rápidos
  • La llave de plomería tiene una tuerca de ajuste antiadherente e hilos autolimpiantes con gancho de mordaza reemplazable, talón de mordaza y conjunto de resorte
  • La llave de tubo RIDGID para servicio pesado cumple con las especificaciones federales GGG-W65IE, Tipo II, Clase A

Como punto final, salvo que no quede más remedio, la llave grifa no se debe usar para apretar o aflojar tuercas hexagonales. Las llaves fijas y las inglesas son más apropiadas para este menester por sus caras lisas.

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