Juegos de llaves Allen

El 9 de enero de 1909, William G. Allen solicitó patentar la manufactura de tornillos con cabeza hexagonal. Un año después, el 7 de junio de 1910, la patente fue aprobada y el resto es historia... ¿Quién no conoce los tornillos Allen?

Pero ¿fue realmente W. G. Allen el inventor de la llave Allen? ¿O solo el primero en registrarla? En esta guía te cuento todo lo que siempre quisiste saber sobre los tornillos y las llaves que llevan su nombre. También te recomendaré algunos de los mejores juegos de llaves Allen.

Una breve historia sobre los tornillos con inserciones geométricas Allen y Unbrako

No, la idea de un tornillo con inserción geométrica no fue una idea original de William. Casi medio siglo antes de que el señor Allen patentará sus tornillos, ya habían aparecido patentes de tornillos con cabeza en forma de triángulo y cuadrado. Sin embargo, estos eran difíciles de fabricar y se quedaron solo en eso, en la patente, pues nunca llegaron a manufacturarse.

El primer tornillo con un rebaje cuadrado en la cabeza fue forjado en 1908. Y dos años después se registró la patente de Allen. Hoy, Allen es una marca registrada del fabricante de herramientas de mano y maquinaria eléctrica Apex Tool Group.

Pero dejemos de lado a su inventor. Además, después de todo, los tornillos y llaves Allen ni siquiera se conocen por este nombre en todo el mundo. Por ejemplo, en Alemania el nombre es llave INBUS. En Italia la llaman la llave Brugola, por el apellido de su fabricante. Y, en muchos otros lugares, tanto a la llave como al tornillo de cabeza hueca se los llama tornillos Unbrako. ¿Unbrako?

Tornillo allen marca Unbrako Tornillo Allen de la marca Unbrako

Según el fabricante de los productos Unbrako, Howard Hallowel, su compañía SPS inventó el tornillo de zócalo hexagonal en 1911 sin basarse en la patente de Allen. Puede ser cierto, o no, a veces sí ocurre..., en cualquier caso, ¿por qué son importantes los tornillos Allen?

La característica principal de los tornillos Allen

¿Qué es lo más importante de un tornillo Allen? ¿Qué lo diferencia del resto de pernos convencionales? La clave del éxito del sistema de tornillería con llave Allen es que el mecanismo que usamos para su anclaje es interno.

Aquí hay que diferenciar entre el tornillo de cabeza hexagonal exterior, es decir, el que cabeza con forma de tuerca, y el tornillo, que puede tener o no cabeza, pero en cuyo extremo se halla una inserción hexagonal.

Los tornillos hexagonales y las tuercas se atornillan y aflojan con llaves fijas o llaves inglesas. En cambio, el tornillo con hexágono hueco requiere el uso de la llave Allen, que no es más que un útil con forma de prisma hexagonal que encaja en dicho zócalo.

¿Pero qué más da si el hexágono es interno o externo? Bueno, pues sí que importa. De hecho, en sus orígenes, este elemento de fijación se comercializó como tornillo de seguridad. Aquí la clave del asunto es que algunos tornillos Allen no sobresalen:

Tornillo Allen Tornillo Allen contra tornillo de cabeza hexagonal

En esta viñeta se puede apreciar que el tornillo de la izquierda, cuya cabeza es avellanada y con inserción Allen, no sobresale del plano. En cambio, el de la derecha sí se proyecta fuera de la pieza que sujeta y, además, es más grande.

Pongamos que vamos a usar el tornillo para la sujeción de una pieza giratoria. En el plato de mordazas de un torno para madera, por ejemplo, si el tornillo de anclaje sobresale puede producir accidentes por atrapamiento. Lo mismo sucedería con el plato de un torno de alfarero. En general, cualquier elemento giratorio será más seguro si no tiene objetos en los que se puedan enganchar la ropa, cabello, cadenas, etcétera.

Antes de la invención de los motores eléctricos, las fábricas usaban un lineshaft o eje de línea para proporcionar energía mecánica a la maquinaría de producción. A lo largo del techo de industria, un árbol giratorio que colgaba del techo alimentaba cada máquina, con la ayuda de correas y poleas. La que sigue es una imprenta del siglo XIX en la que se puede apreciar el eje de línea:

eje de linea Máquinas de imprenta alimentadas con correas desde un eje de línea

¿Pero qué tiene que ver esto con las llaves y tornillos Allen? En este contexto, que el elemento mecánico no sobresaliera de la polea que recibe el movimiento desde el lineshaft era importante, pues prevenía los accidentes laborales.

Ahora bien, el sistema de tornillería con zócalo hexagonal tienen muchas otras ventajas. Vamos a ver las más importantes.

Las ventajas de los tornillos y llaves Allen

¿Cuál es el producto más famoso de IKEA? Exacto, su llave Allen. Sí, está claro que este útil no es más que el accesorio que viene incluido para montar el mueble, pero su peculiar forma y el hecho de que en todo mueble venga una les han dado la fama que tienen.

Porque esta es una de las principales ventajas de las llaves Allen: (1) son muy baratas. Ello permite que muchos fabricantes las incluyan como accesorio de montaje. Por el contrario, rara vez veremos que se incluyan destornilladores o llaves inglesas.

Por cierto, la llave Allen de IKEA tiene una ventaja añadida: su forma. Su diseño con formato de manivela no es casual: (2) sirve para que no nos pasemos apretando el tornillo. Y es que, en muchos casos, hay que tener mucho cuidado con el par de apriete, pues no es difícil dañar el mueble. De hecho, a veces ni siquiera esta llave sirve para regular la presión y se incluye algún otro accesorio de plástico que limite aún más el torque (fuerza de torsión). Pero esto es tema aparte...

Una llave Allen convencional tiene forma de ele (L), es decir, tiene un brazo más largo que otro. Y esta es la tercera ventaja: (3) el brazo largo de la Allen sirve para roscar con más fuerza el tornillo, mientras que con el brazo corto podemos llegar a los lugares de difícil acceso.

En la sección anterior he destacado que una de las ventajas del tornillo Allen es que es más seguro, puesto que no sobresale. Pues bien, algunos tornillos Allen sí sobresalen, aunque su cabeza es más pequeña que el tornillo de cabeza hexagonal equivalente.

Sin embargo, dejando de lado la seguridad, los tornillos con cabeza hueca tienen otra interesante ventaja: (4) las superficies de contacto del tornillo están protegidas contra el roce y los golpes. Si un elemento de fijación, como una tuerca, recibe un golpe o roza contra un elemento cortante, es más fácil que se dañe si es externo. Al quedar en el interior, el zócalo hexagonal de los tornillos Allen queda más protegido.

En comparación con los tornillos de cabeza ranurada, (5) la llave Allen transmite un mayor esfuerzo de torsión, gracias a las seis superficies de contacto. Además, esto también implica que (6) se centran automáticamente cuando se roscan con taladros eléctricos de batería, como también lo hacen los tornillos tipo Torx o los de ranuras cruzadas (cabezas de estrella Philips y Pozidriv).

La llave Allen tiene una ventaja sobre los destornilladores: (7) se puede restaurar. Si la punta de un destornillador se estropea, solo cabe comprar uno nuevo. En cambio, si se nos ha redondeado la punta de la llave hexagonal, basta con que cortemos el trozo afectado con la radial y achaflanemos ligeramente su extremo para que la podamos seguir usando. Sí, ahora la llave es más corta, pero sigue siendo efectiva.

¡Y no nos olvidemos de los tornillos prisioneros! Un prisionero es un tornillo especial sin cabeza que sirve para retener un elemento, generalmente metálico, mediante presión o fricción. El prisionero se usa, por ejemplo, para fijar un tope de profundidad en una broca para madera. Como no tiene cabeza, el elemento de inserción debe estar en el propio núcleo. Pues bien, (8) el hexágono Allen tiene la ventaja de transmitir un elevado esfuerzo de torsión a los tornillos prisioneros.

Tornillos prisioneros Los tornillos prisioneros Allen son muy efectivos en la transmisión de par de apriete

Bueno, entonces los tornillos y llaves Allen solo tienen ventajas ¿no? Pues, lo cierto es que no. Como cualquier otro útil, las llaves y tornillos Allen también tienen sus debilidades.

Inconvenientes de los tornillos Allen

Si dañamos la cabeza de un tornillo Allen, nos costará más trabajo extraerlo que si este fuera de cabeza hexagonal exterior. En este último caso, muchas veces basta con usar una buena mordaza de presión o una llave grifa para sacarlo. En cambio, si hemos dañado el hexágono hasta el punto de que la llave ya no logra girarlo, tendremos que usar un extractor de tornillos dañados.

Además, en esfuerzos de torsión muy elevados, los tornillos Allen hexagonales pueden ver limitado su par de apriete. En casos como los tornillos usados en las estructuras de madera (tejados, porches, pérgolas) se suele recurrir a un tipo de inserción aún más efectivo: la cabeza Torx.

Torx es una variante de Allen en la que las aristas del hexágono están ligeramente deprimidas lo que significa que tiene forma de estrella. Esto se traduce en que soportan mejor el esfuerzo de torsión. Los tornillos Spax para madera usan este tipo de cabeza cuando el diámetro del tornillo es considerable.

Por tanto, si tienes que comprar tornillos para montar tus muebles de madera o para montar una estructura, escógelos Torx si el esfuerzo que deben soportar es alto. Sin embargo, los tornillos de ensamble, o, sin ir más lejos, los tornillos de los muebles de IKEA o incluso los del coche, la bici o la moto, son muchas veces tipo Allen. Por ello, en nuestra caja de herramientas no puede faltar un buen juego de llaves Allen.

Los mejores juegos de llaves Allen

Las llaves Allen se pueden comprar sueltas en cualquier ferretería, pero lo más útil es tener un juego con las medidas más comunes. Los tornillos Allen se identifican según la distancia entre las aristas del hexágono, es decir, entre las caras del zócalo. Por ejemplo, la distancia entre las caras de una llave Allen del Nº4 es de 4 mm.

Las medidas más comunes de llaves Allen van desde los 1.5 mm hasta los 10 mm. Las hay más grandes, pero son menos usadas.

Llaves Allen largas cabeza de bola Bellota

Bellota es una buena marca de herramientas manuales, también de llaves Allen. Estas llaves son largas, lo que tiene dos ventajas.

Primero, si las sujetamos por el brazo corto podemos llegar a lugares de muy difícil acceso. Precisamente, en el extremo largo incluyen una cabeza de bola, lo que permite desenroscar tornillos cuando no se tiene acceso frontal a los mismos. La segunda ventaja es que si atornillamos sujetando la llave por el brazo largo, podremos hacer mucha fuerza gracias a su longitud extra.

Como toda llave Allen de cierta calidad, el extremo recto, es decir, el opuesto a la bola, está ligeramente redondeado, lo que facilita la inserción de la llave en el tornillo. En cuanto al acero, tiene dureza Rockwell 50 (acero duro) y su acabado es pavonado (un tratamiento superficial de color negro contra la corrosión).

En resumen, un buen juego de llaves Allen con buen precio. Incluye llaves desde 1.5 mm hasta 10 mm y un soporte para mantenerlas organizadas.

Bellota 6457-9 - Llaves Allen, herramienta allen fija de forma hexagonal, con cabeza de bola

  • Dureza 50HRc, para máxima resistencia
  • Chaflán que facilita el embocado de la llave en el tornillo
  • Acabado pavonado
  • Presentación en clip compacto y fácil de transportar

Llaves Allen niqueladas S&R

Este juego de llaves Allen es un poco más barato que el anterior. Son llaves niqueladas de la marca alemana S&R Werkzeuge, muy conocida por sus brocas para metal, discos abrasivos y muchos otros productos de ferretería. La relación calidad/precio de los productos S&R está bien, es aceptable, no tienen la calidad de marcas profesionales, pero no son mediocres.

La aleación de acero es al cromo vanadio y el recubrimiento de níquel. Las llaves son largas con bola en el extremo. El juego incluye 10 llaves del número 1.5 al 10.

S&R Juego de llaves allen hexagonales Set (10 piezas), HX con cabeza esférica, largo, HX 1,5; 2; 2,5; 3; 4,0; 5,0; 6,0; 7,0; 8,0; 10,0 mm, en plástico Clip

  • S&R Juego de 10 llaves allen hexagonales de muy alta calidad
  • Llaves allen uso profesional continua en el soporte plegable práctico.
  • Material: acero al cromo-vanadio, níquel-plateado
  • Diseño especial: recubrimiento de Ni-Cr

Llaves Allen cortas Wera

Wera es otra gran marca de herramientas. Estas llaves Allen cortas no son baratas, pero son muy buenas. La camisa de color de la llave te ayuda a encontrar rápidamente la llave que buscas. Esto es muy útil cuando se están usando varias a la vez.

Wera 05133164001 Juego de llaves acodadas

  • Juego de llaves en "l" para tornillos de hexágono interior
  • Hex-plus hace que los tornillos de hexágono interior duren más
  • Las llaves en "l" se pueden escoger rápidamente gracias a la indicación del tamaño
  • Las indicaciones en el mango son resistentes a la abrasión

Juego de llaves Allen agrupadas Bellota

La llave que más usamos es la que primero se pierde. Si prefieres que tus llaves allen estén unidas en formato navaja, aquí tienes un juego de Bellota. La calidad del acero es la misma que en su formato largo y también están pavonadas. La diferencia con respecto al juego de llaves sueltas es que son más cortas y que solo se incluyen ocho llaves.

Este es un buen juego para llevar siempre encima en la bici, coche, mochila de herramientas, etcétera:

Bellota 6455-8 - Llaves Allen en navaja

  • Dureza 50HRc, para máxima resistencia
  • Chaflán que facilita el embocado de la llave en el tornillo
  • Acabado pavonado
  • Presentación en navaja para mejor almacenaje y versatilidad

Resumen y colofón

Las llaves y los tornillos Allen llevan más de un siglo con nosotros. Su popularidad se debe a las multiples ventajas que ofrece el hecho de que su sistema de roscado y extracción esté tallado en el tornillo y no conformado en el exterior de la cabeza.

Ya sea en elementos de maquinaria industrial, vehículos, aparatos eléctricos..., como en los muebles de madera en kit, antes o después nos encontraremos los tornillos Allen. Por eso, es esencial tener un buen juego de llaves Allen en la caja de herramientas.

Algunas de las mejores marcas de juegos de llaves Allen son Bellota, Wera, Bahco, Bosch..., más baratas son las de S&R, que ofrecen igualmente buena relación calidad/precio. Lo importante en una llave Allen es que el acero sea duro (aleación cromo vanadio) y que estén protegidas frente a la corrosión (pavonado, niquelado).

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